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一项中风研究揭示了人类增强功能的未来

时间:2021-09-13 11:23

该项目始于2017年10月初,当时108名手臂和手部严重残疾的中风患者参加了一项特殊的临床试验。研究人员将通过手术在他们的迷走神经上植入神经刺激器。迷走神经是一种颅神经,沿着颈部的沟槽运行,负责将大脑的信号传递到身体的其他部位。到试验结束时,受试者一度受限的四肢已经开始恢复生机。不知怎的,对神经的脉冲与康复治疗相结合,改善了患者残肢的使用——而且比之前的任何治疗都更快、更有效,甚至对那些对其他任何治疗都没有反应的患者也是如此。

今年春天,这项试验的结果发表在《柳叶刀》杂志上。瘫痪的逆转本身就是一项惊人的壮举。但在这篇文章中隐含着更激进的东西。问题不在于病人学到了什么,而在于他们是如何学的:通过刺激迷走神经,他们把多年的物理治疗压缩到了几个月。这项试验是一种修复损伤和恢复运动控制的方法。但如果一开始就没有损害呢?在健康和健康的人手中,这种技术可以显著提高身体表现——问题是人类是否准备好与之抗衡。

这项技术的潜在应用并不难想象。正如试验中所看到的,当迷走神经接受额外的刺激时,它会导致大脑释放神经调节器,调节身体的反应。当病人正在尝试一项新任务时,它们就会上线,加强相关的运动回路。“当你练习高尔夫或其他东西时,情况是一样的,”该研究的首席神经外科医生、南加州大学神经恢复中心主任查尔斯·刘解释说。“教中风患者如何使用叉子和教精英运动员如何更好地击球没有太大区别。”这只是重复动作,发展和加强大脑运动回路。如果这个过程可以加速,那么我们就学会了如何优化大脑,以及如何增强人类的能力。目前,诸如干细胞等生物技术已经显示出修复受损神经的希望,而脑-机接口的目标是通过绕过损伤,将大脑直接连接到肌肉,来替代失去的功能。但这项中风研究表明,神经调节加上特定任务的练习,增强了赫比比亚学习或活动依赖的突触可塑性,你所有的肌肉都按顺序放电。一般来说,为了获得一项技能,大脑的神经元需要在正确的时间以正确的方式发出信号;练习是人类通常的过程,但现在,刺激也让我们做得更快,更好。

神经调节的市场化只是时间问题。一旦它的可扩展性和可承受性得以实现,它很可能会对已经对优化人体感兴趣的公众,尤其是运动员,产生广泛的吸引力。但在体育领域,改进是伴随着监管而来的,甚至除了通常关于兴奋剂的争议之外,职业比赛在这方面也已经有了相当一部分的模糊和争论。例如,第一个参加奥运会的跨性别女性劳雷尔·哈伯德(Laurel Hubbard),只有在她的总睾酮水平(血清)低于每升10纳米摩尔并至少持续12个月的情况下,才有资格参加东京奥运会。但同样的规则也让两届奥运会金牌得主、南非选手卡斯特尔·塞门亚(Caster Semenya)失去了资格,因为尽管她有XY染色体,但她的睾丸激素水平也很高。

神经刺激有望使这种情况进一步复杂化。与类固醇或激素不同,没有明显的方法来监控它。在一个四肢充分活动的健康人,可能不可能追踪迷走神经刺激是否发生或多久以前。如果运动员植入了神经递质,这可能是一种暗示,但不是决定性的。毕竟,身体正在释放自己的神经调节物质;除了电刺激本身,没有什么对身体是外来的。即使奥委会宣布了他们对睾酮水平的监管要求,测量大脑刺激也需要运动员或刺激提供者记录使用情况,或对植入设备进行某种形式的内部检查。但要求监控运动员的大脑侵犯了最后的私人空间之一;任何形式的监管都需要附有防止滥用的指导方针。这些监督和执行机制必须得到解决,而且必须在技术超越我们的道德规范之前迅速解决。